当地时间15日晚19时27分,在美国佛罗里达州的夜色中,伴随着巨大的轰鸣声,4名宇航员搭载由美国太空探索科技公司(SpaceX)研发的载人“龙”飞船,从肯尼迪航天中心发射升空。

资料图:当地时间5月30日,SpaceX“龙”飞船进行首次载人试飞发射。

这是“龙”飞船的第二次载人发射,也是该型号飞船得到美国宇航局(NASA)认证后,执行的首个商业载人航天任务,意味着美国宇航员的“太空班车”有望走上正轨。美国的商业太空时代,即将开启。

【启航:太空漫游分几步?】

与5月份时创造历史的载人试航相比,本次任务意味着美国载人航天发射朝“常规化”迈进。这次太空之旅,可大致分为四个步骤。

资料图:2020年5月30日,“龙”飞船点火发射。来源:英国广播公司(BBC)视频截图。

发射——美东时间11月15日19时27分,在肯尼迪航天中心,“龙”飞船搭乘由SpaceX研发的“猎鹰9号”火箭,发射升空。

分离——升空约3分钟后,“龙”飞船完成第一级火箭分离,可回收式火箭降落在大西洋的回收船上;约12分钟后,飞船与第二级火箭分离,并进入预定轨道。

对接——美东时间16日23时左右,飞船将与国际空间站进行对接。飞船上的4名宇航员,将成为“远征64”科研实验任务组的成员,开启为期约6个月的太空探险之旅。

返程——预计在2021年5月,“龙”飞船将搭载宇航员离开国际空间站,以“伞式海上溅落”的方式返回地球。

资料图:当地时间2020年8月2日,“龙”飞船在美国东南部佛罗里达州附近的墨西哥湾溅落,完成首次载人试飞任务。

【揭秘:载人“龙”飞船的新亮点】

载人“龙”飞船是此前运货物上外太空轨道的货运“龙”飞船的演变版本。它都有哪些新的变化?

亮点一:新型逃生系统

据报道,载人“龙”飞船最大的特点就是采用了首创的新型发射逃生系统。为保障宇航员安全,设计者为该飞船配置了8台“超级天龙座”发动机。如果飞船在发射期间遇到危险,这8台发动机便会立即启动,将飞船推离“猎鹰9号”火箭,并将其送达安全地带降落。

亮点二:有效载荷大

载人“龙”飞船高达8.1米,直径约4米,上行有效载荷达6000公斤,下行有效载荷也有3000公斤,最多能同时容纳7位宇航员。有效载荷量远高于传统航天器。

亮点三:可重复使用、成本低

按照设计指标,一艘载人“龙”飞船可重复使用10次左右,能够执行低成本、业务化的低地球轨道载人航天飞行任务。除了将宇航员送往空间站以外,改装后的“龙”飞船还可执行登月任务,用途广泛。

“龙”飞船内部构造。来源:SpaceX官网视频截图

亮点四:内部设计“高大上”

与货运版“龙”飞船相比,载人版“龙”飞船内部增加了座位、窗户、触摸屏控制台、环境控制以及生命支持系统等,对于宇航员来说操作更加便捷。此外,飞船整体设计风格偏极简主义,具有美感,“有点像科幻大片”。

亮点五:由私营公司研制

据报道,载人“龙”飞船是全世界第9款、美国第5款载人航天器,也是全球首个由私营公司自主研发的载人航天器。它的成功不仅意味着SpaceX公司已在与波音、维珍等公司的竞争中遥遥领先,更意味着全球的载人航天活动,正进入商业化时代。

“龙”飞船结构示意图。(制图:李雪瑶)

亮点六:助美国自主“上天”

“龙”飞船的成功也让NASA松了口气。2011年美国研制的航天飞机退役后,NASA不得不一直依赖俄罗斯“联盟号”进行载人航天活动。多年来,为使用“联盟号”上的座位,NASA总计向俄方支付了高达40亿美元的“租金”。

在认证“龙”飞船的安全性时,NASA局长布里登斯廷表示:“我们正在用美国的火箭和航天器,回归到美国本土进行常规的载人航天发射活动。”

【回顾:一波三折的试飞之旅】

根据NASA和SpaceX官网的消息,考虑到2020年人们面临的一系列挑战,宇航员们将此次执行任务的“龙”飞船命名为“韧性”号(Resilience),即在面临压力时表现良好或能够克服逆境。

这是航天工作者必备的素质。要知道,人类对于宇宙的探索从来就不是一帆风顺的。而“龙”飞船从开始研发到试飞成功,也经历了一个漫长而曲折的过程。

资料图:当地时间2020年8月1日,SpaceX首次载人试飞开始最后一阶段任务--返回地球。图为“龙”飞船与国际空间站分离。

2014年,NASA委托波音公司和太空探索技术公司分别建造“星际客机”和载人版“龙”飞船,但两艘飞船的首飞时间,却从最初计划的2017年多次推迟。直到2019年3月,SpaceX才完成了“龙”飞船的首次无人试飞。

按计划,SpaceX本该在当年7月把美国宇航员送入国际空间站。然而,2019年4月20日,“龙”飞船在例行的静态试点火过程中发生爆炸,太空舱几乎完全被毁。载人航天计划再度推迟。

2020年5月27日下午,就在原定的首次载人试航发射时间前10分钟,“龙”飞船又因为天气原因,被取消发射,直到当地时间5月30日,才终于顺利升空。

执行本次载人航天任务的宇航员在“韧性”号“龙”飞船前合影。从左往右依次为:NASA宇航员香农·沃克,维克多·格洛弗,迈克尔·霍普金斯以及日本宇航员野口聪一。图片来源:SpaceX官网

【未来:太空乘客,从宇航员到普通人?】

在本次任务中,将有4名宇航员被送往国际空间站,包括NASA宇航员迈克尔·霍普金斯、维克多·格洛弗、香农·沃克以及日本宇航员野口聪一。

作为此次任务的指挥官,霍普金斯曾在太空中度过了166天,并完成了多次太空行走。而格洛弗则是此次任务的飞行员和副指挥官。沃克是一名女性宇航员,她曾在太空工作了近4000个小时。日本宇航员野口聪一的经验也很丰富,这是他第三次乘坐宇宙飞船进入太空。

值得一提的是,这次任务中,宇航员们的服装也十分“酷炫”,——宇航服是线条紧凑的一件套,头盔也是3D打印的,手套还有触屏功能。英国广播公司称,这一切要归功于好莱坞著名服装设计师费尔南德斯。他曾参加过“蝙蝠侠”、“X战警”和“雷神”系列电影的设计工作。

资料图:4位宇航员身着宇航服,在“龙”飞船中合影留念。

尽管当前奔赴太空的大都是经过严格训练、经验丰富的宇航员,但随着航天技术的不断发展,普通人的“航天梦”已不再遥远。

学者乔 帕帕拉多称,NASA只是载人“龙”飞船的第一个客户,未来,SpaceX公司能向几乎所有想去太空的人售票。据报道,日本亿万富翁前泽友作就将成为SpaceX首位绕月球飞行的游客。

无独有偶,今年7月末,维珍银河公司也公开了其商用宇宙飞船“太空船二号”(SpaceShipTwo)的客舱设计。预计该飞船投入服务后,每次可搭载6名受过训练的旅客进入太空,航程约90分钟,飞行价格约为25万美元。据悉,已有大约700人预定了此次太空旅行,且当中很多人已支付全额押金。

或许在不远的将来,你也将有机会去太空一探究竟。